Cáncer de cabeza y cuello

El cáncer de cabeza y cuello es una manera de describir cualquier cáncer que se encuentra en la zona de la cabeza o el cuello, excluyendo los ojos, el cerebro o el esófago. Normalmente empieza en las células escamosas que revisten las superficies húmedas y mucosas dentro de la cabeza y el cuello, por ejemplo, dentro de la boca, la nariz y la garganta. Hay más de 30 áreas de la cabeza y el cuello, donde se puede desarrollar el cáncer.

El cáncer de cabeza y cuello es el séptimo tipo de cáncer más común en Europa. Se da como la mitad de veces que el cáncer de pulmón, pero el doble de veces que el cáncer cervical. Hay más de 150.000 nuevos pacientes diagnosticados en Europa en 2012, lo que equivale casi al doble del estadio olímpico de Londres lleno de gente.

A pesar de su gravedad y de su creciente prevalencia en la sociedad, hay poca concienciación sobre el cáncer de cabeza y cuello, y los resultados en los pacientes siguen siendo muy pobres. El 60% de las personas con cáncer de cabeza y cuello ya tiene la enfermedad localizada avanzada en el momento del diagnóstico; y el 60% de las personas diagnosticadas en una fase avanzada mueren de la enfermedad en el plazo de cinco años. Sin embargo, la tasa de supervivencia en pacientes diagnosticados en las fases tempranas de la enfermedad es de un 80-90%.

Factores de Riesgo

  • Tabaco: los fumadores tienen un riesgo mayor de cáncer de cabeza y cuello con respecto a los no fumadores
  • Alcohol: los hombres que consumen más de tres unidades y las mujeres que consumen más de dos unidades de alcohol al día tienen un riesgo mucho más alto de desarrollar cáncer de cabeza y cuello
  • VPH: la incidencia del cáncer de garganta va en aumento debido a ciertos subtipos del Virus del Papiloma Humano

Prevalencia 

Aunque los hombres tienen de dos a tres veces más probabilidad de desarrollar el cáncer de cabeza y cuello, la incidencia está creciendo entre las mujeres. El cáncer de cabeza y cuello es más común en personas mayores de 40 años, pero ha habido recientemente un incremento en personas más jóvenes que han desarrollado la enfermedad.

Signos y síntomas

La definición ‘Uno durante Tres’, desarrollada por los principales expertos en cáncer de cabeza y cuello de toda Europa, afirma que los médicos generalistas deberían mandar a su paciente a un especialista de cabeza y cuello si tiene uno de los síntomas siguientes durante tres semanas:

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